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I Am Because of You: the Border Crisis & the Episcopal Church


Victor ConradoReading time: 5 minutes

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By Victor Conrado
Associate for Ministries/Transition Minister
The Episcopal Diocese of Chicago

Nothing is helping me more right now, as I watch human tragedies unfold on the U.S.-Mexican border and elsewhere, than to remember the sermon preached by the Rev. Dr. Martin Luther King Jr. at the National Cathedral on Sunday, March 31, 1968, just four days before he was killed by an assassin’s bullet.

Inviting his listeners to place their struggles in the context of God’s ordering of the universe, King suggested that whatever differences we may experience, our mutual vulnerability and humanity unite us more deeply:

“We are tied together in the single garment of destiny, caught in an inescapable network of mutuality. And whatever affects one directly affects all indirectly. For some strange reason I can never be what I ought to be until you are what you ought to be. And you can never be what you ought to be until I am what I ought to be.”

With a paragraph like this, the word Ubuntu comes to mind. Ubuntu, a Zulu word meaning, “I am because of you.” Or, people are not people without other people. It’s not a new concept, but it’s one that, in times like these, is worth building on.

As Episcopalians, let us ask ourselves this question: How, in modern times, is evil organized? And we must answer that it is in the systematic denial of the dignity of every human being, in the way we want to detach ourselves from our history, from our deep and God-given sense of Ubuntu. You can never be what you ought to be until I am what I ought to be.

Ubuntu’s opposing forces are uprootedness and isolation: feeling unrecognized, not at home, being treated like you do not belong wherever you are, that the world can do anything to you because you do not exist.

Our country has drifted far from Ubuntu. We have created a system that calls immigrants human traffickers, rapists, and animals, so that we can take away what they have given us while feeling like we are doing the right thing. In the case of children being taken away from their parents, the feeling is that we are doing the right thing because we want to protect them from their less-than-human parents.

Episcopalians everywhere are responding with anger and disbelieve. Many are taking action and have participated in marches and called their representatives in Congress and other local government agencies. The Presiding Bishop has called it a major crisis of moral authority, saying that these actions are not representative of who we are as a nation. Some bishops had expressed their solidarity and have invited their dioceses to pray, march and vote. What is important for the bishop of a given dioceses, becomes important for her/his diocese. Responding to calls from Episcopalians across the Church to act on behalf of families seeking asylum at the border, a team of concerned leaders heading to General Convention has planned a prayer service outside the T. Don Hutto Residential Detention Center in Taylor, Texas, at noon tomorrow, on Sunday, July 8.1280px-US-Mexico_border_fence

Still, there are places in our Church where this conversation has not taken place out of respect for different opinions or fear of challenging the status quo. Some leaders are just too busy trying to save the Church that they are forgetting to be the Church. In times like this, it is important to remember to meet people where they are and invite them to go deeper. Let us remember that this violence toward immigrants and asylum seekers has been present during Democratic and Republican administrations. When meeting people where they are, let us be truthful and clear about our own history as a country and as a Church. As much as this seems like a unique moment in history, in many ways, it’s history repeating itself.

Presiding Bishop Michael Curry reminds us that the business of the Church is to make the love and mercy of God real in this world. Love is a human right. It is not just for those who are, speak, behave, like me. It is God’s gift for all and we, as Episcopalians, have received an urgent invitation to engage in the hard work of love.

But please remember that immigrants, refugees and asylum seekers do not need our pity. Pity creates power imbalances in relationships–the one doing the pitying keeps the power. Let us try to do something much harder: Try to imagine you are someone else, someplace else. Social media invited many of us to think that those separated children were our own. How would we feel? Let us build blueprints, frameworks, worlds for understanding experiences that are not our own. Let us imagine something that is not our world, that makes us feel uncomfortable, that makes us feel vulnerable.

Refugees, immigrants, and asylum seekers, are made vulnerable by virtue of when and where they were born. That’s it. The accident of birth. It is the accident of birth that makes you American or French or Australian. It’s purely circumstantial. And I think there’s something about that that we find threatening. So we can begin to believe that being born in America entitles us to more than someone born in El Salvador and relieves us of all Christian duties to our “foreign” brothers and sisters.

Where is God calling us to go? How do we respond to refugees, asylum seekers and immigrants? Invite people to reconnect to the power of ideas. Responding out of anger will take us nowhere. We must return to Scripture, tradition and reason in our conversations, and let them take us to places we never thought we could be. We must tap into our moral imaginations.

We will be transformed when we truly believe, “I am because of you.” It will come when I take the time to talk and listen to my refugee, asylum seeking, immigrant family present in my pews every Sunday. It will come when I listen to my fellow parishioner who thinks that America needs to isolate to survive. It will come when I meet people where they are, not where I want them to be, and invite them to go deeper. It will come when I stop pretending that God is only present in people like us, in churches like ours.

Jesus did not create an institution. Jesus created a movement, and this moment invades every institution to help it recognize that we are Ubuntu. We are one family and we discover and experience this reality only by bringing to life the love and mercy of God—the most important human right today. Let us remember King’s words to our Church and the world: “I can never be what I ought to be until you are what you ought to be. And you can never be what you ought to be until I am what I ought to be.”


Yo soy porque tu eres: La crisis fronteriza y la Iglesia Episcopal

Victor ConradoPor Victor Conrado
Asociado para Ministerios/Oficial de Transiciones
Diocesis Episcopal de Chicago

Read this article in English here.

Nada me está ayudando más en este momento en el que somos testigos de las tragedias humanas en la frontera entre Estados Unidos y México y en otros lugares, que recordar el sermón predicado por el reverendo Dr. Martin Luther King Jr. en la Catedral Nacional el domingo 31 de marzo. 1968, solo cuatro días antes de que fuera asesinado.

Invitando a sus oyentes a colocar sus luchas en el contexto de la organización del universo por parte de Dios, King sugiere que cualesquiera sean las diferencias que podamos experimentar, nuestra vulnerabilidad mutua y humanidad nos unen más profundamente:

“Estamos atados en la misma prenda del destino, atrapados en una red ineludible de mutualidad. Y lo que afecta a uno afecta directamente a todos indirectamente. Por alguna extraña razón, nunca podré ser lo que debería ser hasta que seas lo que deberías ser. Y nunca podrás ser lo que deberías ser hasta que yo sea lo que debería ser.”

Con un párrafo como este, me viene a la mente la palabra Ubuntu. Ubuntu, una palabra zulú que significa: “Yo soy porque tu eres”. O, las personas no son personas sin otras personas. No es un concepto nuevo, pero es uno que, en momentos como estos, vale la pena continuar.

Como episcopales, formulémonos esta pregunta: ¿cómo, en estos tiempos, se organiza el mal? El mal se organiza en la negación sistemática de la dignidad de cada ser humano, en la forma en que queremos negar nuestra historia y de nuestro sentido profundo y dado por Dios de Ubuntu. Recordemos estas palabras del doctor King, “Nunca puedes ser lo que deberías ser hasta que yo sea lo que debería ser.”

Las fuerzas opuestas de Ubuntu son el desarraigo y el aislamiento: sentirse no reconocido, no en casa, ser tratado como si no pertenecieras donde sea que estés y que el mundo puede hacerte cualquier cosa porque no existes.

Nuestro país se ha alejado mucho de Ubuntu. Hemos creado un sistema que llama a los inmigrantes y refugiados traficantes de personas, violadores y animales, para que podamos quitarles lo que nos han dado y sentir que estamos haciendo lo correcto. Esto es el caso de muchas personas que piensan que están haciendo bien en quitarles sus hijos e hijas, por que en la nueva narrativa los estas protegiendo de esos animales.

Los episcopales en todas partes están respondiendo con enojo e incredulidad. Muchos están respondiendo y han participado en marchas y llamado a sus representantes en el Congreso y otras agencias del gobierno local. El Obispo Presidente llama este momento una gran crisis de autoridad moral, diciendo que estas acciones no son representativas de quiénes somos como nación. Algunos obispos han expresado su solidaridad y han invitado a sus diócesis a orar, marchar y votar. Lo que es importante para el obispo de una diócesis dada, se vuelve importante para su diócesis. Respondiendo a las llamadas de los episcopales de toda la Iglesia para actuar en nombre de familias que solicitan asilo en la frontera, un equipo de líderes que se dirigen a la Convención General ha planeado un servicio de oración afuera del Centro de Detención T. Don Hutto en Taylor, Texas al mediodía de mañana domingo, 8 de julio.

1280px-US-Mexico_border_fenceAún así, hay lugares en nuestra Iglesia donde esta conversación no se ha llevado a cabo por respeto a la diferencia de opiniones o por temor a desafiar el status quo. Algunos líderes están demasiado ocupados tratando de salvar a la Iglesia que se olvidan de ser la Iglesia. En momentos como este, es importante recordar que hay que encontrar a las personas en donde están e invitarles a profundizar. Recordemos que esta violencia hacia inmigrantes, refugiados y solicitantes de asilo ha estado presente durante las administraciones democráticas y republicanas. Cuando nos reunamos con personas donde están, seamos sinceros y claros sobre nuestra propia historia como país y como Iglesia. Por mucho que esto parezca un momento único en la historia, de muchas maneras, es la historia que se repite.

El Obispo Curry nos recuerda que el objetivo de la Iglesia es hacer que el amor y la misericordia de Dios sean reales en este mundo. El amor es un derecho humano. No es solo para aquellas personas que son, hablan, se comportan, como yo. Es el regalo de Dios para todos y nosotros, como episcopales, hemos recibido una invitación urgente para poner en práctica la fuerza del amor.

Pero recordemos que los inmigrantes, refugiados y solicitantes de asilo no necesitan nuestra compasión. La piedad crea desequilibrios de poder en las relaciones; el que siente la compasión mantiene el poder. Tratemos de hacer algo mucho más difícil: Trate de imaginar que es alguien más, en otro lugar. Las redes sociales nos invitaron a muchos de nosotros a pensar que esos niños separados eran los nuestros. ¿Cómo nos sentiríamos? Construyamos mundos para comprender experiencias que no son nuestras. Imaginemos algo que no sea nuestro mundo, que nos haga sentir incómodos, que nos haga sentir vulnerables.

Los refugiados, inmigrantes y solicitantes de asilo son vulnerables en virtud de cuándo y dónde nacieron. Eso es todo. Un accidente de nacimiento. Es el accidente de nacimiento lo que te hace americano, francés o australiano. Es puramente circunstancial. Y creo que hay algo sobre eso que encontramos amenazante. Entonces podemos comenzar a creer que nacer en los Estados Unidos nos da derecho a más que a alguien nacido en El Salvador y nos revive de todos los deberes cristianos hacia nuestros hermanos y hermanas “extranjeros”.

¿A dónde nos está llamando Dios? ¿Cómo respondemos a los refugiados, solicitantes de asilo e inmigrantes? Invita a las personas a reconectarse con el poder de las ideas. Responder con ira no nos llevará a ninguna parte. Debemos volver a las Escrituras, la tradición y la razón en nuestras conversaciones, y dejemos que nos lleven a lugares que nunca pensamos que podríamos ser. Debemos aprovechar nuestra imaginación moral.

Seremos transformados cuando realmente creemos que “yo soy porque eres”. Cuando tomo el tiempo para hablar y escuchar a la familia refugiada, solicitante de asilo, inmigrante presente en la iglesia todos los domingos. Cuando escucho a mi compañero feligrés que piensa que Estados Unidos necesita aislarse para sobrevivir. Cuando conozco a alguien donde están, no donde quiero que estén, y los invito a ir mas profundo. Cuando dejo de fingir que Dios solo está presente para personas como nosotros, en iglesias como la nuestra.

Jesús no creó una institución. Jesús creó un movimiento, y este momento invade cada institución para ayudarla a reconocer que somos Ubuntu. Somos una sola familia y descubrimos y experimentamos esta realidad solo al traer a la vida el amor y la misericordia de Dios, el derecho humano más importante en la actualidad. Recordemos las palabras de King a nuestra Iglesia y al mundo: “Nunca podré ser lo que debería ser hasta que seas lo que debes ser. Y nunca podrás ser lo que deberías ser hasta que yo sea lo que debería ser. “